Chris Paul的成「神」之路?回顧CP3厄運纏身的季後賽奮鬥史

·10 分鐘文章

文/中壢小跑車

數個星期之前,當球迷們看到Chris Paul捂住肩膀痛苦倒下時,心中彷彿泛起那不願面對的既視感。

那時,僅僅是季後賽首輪的第一戰。而太陽的對手則是洛杉磯湖人,是那個歷經傷病仍屹立不搖,與金州勇士殺得難分難捨,直到最後一刻才分出勝負的湖人。

隨著Chris Paul倒下,人們相信LeBron James將再次寫下連年殺入冠軍賽的紀錄,而CP3在歷經16個賽季之後,依舊無法踏上印有Finals的最後舞台,不得不向命運再次低頭。

但是,這次他辦到了。他打破大家對後續發展的悲觀預期,在歡呼聲中重新回到場上奮戰。

Chris Paul無力的肩膀猶如球迷不安的心懸在半空中,讓他連運球都變得更加吃力,穩定的攻擊手段只剩下招牌的中距離跳投。

可是他還是投進了,一次又一次命中招牌的肘區神射,並且為傷所困的情況下,憑藉超群的洞察力與冷靜的組織判斷,讓湖人最引以為傲的防守土崩瓦解。

這次,笑到最後的不是LeBron,而是大家本以為撐不到結局的Chri Paul。太陽以4比2淘汰湖人,挺進下一輪。

第二輪,Chris Paul的肩膀漸漸康復。面對新科MVP,Nikola Jokic率領的丹佛金塊,鳳凰城太陽用了最短的時間,以4比0結束這回合。

Chris Paul在這兩輪一共送出87次助攻,但失誤僅有14次,讓「控球之神」(the Point God)的美名不脛而走。

本以4比0的橫掃可以為Paul爭取更多休養時間,但令人沒想到的是,這次他的休息時間比想像中更長--6月16日,聯盟宣告Chris Paul觸發健康安全協議,被檢測出Covid-19的陽性反應,必須無限期休戰。

不是因為傷勢加劇,而是在打過疫苗的情況下,仍因為檢驗報告而「被迫」休兵。

相信當時沒有比Chris Paul更感到沮喪的人了。

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幸好,在缺席2場比賽後,Chris Paul的「禁賽令」就被解除了。等著他的是「2比0」的領先優勢,以及他曾效力六個賽季的洛杉磯快艇。

接下來的比賽裡,由於Paul George、Reggie Jackson等人的精采表現,比數一度被追至「3比2」,形勢又變得緊張起來。然而藉著Chris Paul第六戰單場41分8助攻0失誤的完美演出,太陽終於榮登西區冠軍寶座,獲得睽違28年的冠軍賽門票。

上次太陽打進總冠軍賽是1993年,是Charles Barkley離開費城76人,來到鳳凰城太陽的首個賽季。那年他拿下MVP,例行賽場均25.6分12.2籃板5.1助攻,是他球員生涯的巔峰時刻,也是許多球迷一輩子都忘不了的美好回憶。

29歲的Charles Barkley如一陣旋風般,讓當時的太陽迷們體驗季後賽的璀璨;時隔將近三十年,36歲的Chris Paul則是來到球員生涯的尾聲,克服大大小小的傷病,用經驗與智慧帶領年輕的太陽重返榮耀之路。

而在很多人心中,燃盡身上每一滴能量,毫無保留的Chris Paul就是他們的MVP。

 

那麼,這些年Chris Paul是怎麼走過來的呢?這麼穩健的他,為何到了生涯的第16季才拚得第一張冠軍賽門票?或許我們該回顧他的生涯軌跡,才能曉得這一路是多麼不容易。

Chris Paul在2005年投入選秀,在當年的第4順位被紐奧良黃蜂選中。那時的黃蜂還沒改名鵜鶘,並因為卡崔娜颶風的災後重建,暫時搬遷至奧克拉荷馬,意外展開當地人與Paul的緣份。

在生涯的第三季,也就是2008年,Chris Paul繳出場均11.6助攻2.7抄截的例行賽佳績,榮登聯盟助攻、抄截雙冠王,幫助球隊以西區第二(56勝26負)打進季後賽,達成他生涯的首次季後賽亮相。

CP3一路殺到分區準決賽的第七戰,才被同樣來自Wake Forset的老學長Tim Duncan擊退。那年的黃蜂一度以「3比2」搶先聽牌,雖然沒有成功晉級,但應該也讓馬刺嚇出一身冷汗。

接下來的2009、2011年,黃蜂隊都沒有在季後賽走得更遠,均在首輪遭到淘汰。2012年,Chris Paul被交易到洛杉磯湖人,開啟了他與Kobe Bryant的後場經典組合... ...只差那麼一點點。

是的,2012年發生在我們這條時間線的,是著名的David Stern交易否決案,因為「籃球原因」在12月8日中斷了黃蜂、湖人與太陽的三方交易,使得CP3與Kobe的合作只能在平行時空實現。

取而代之,Chris Paul被送到同屬洛杉磯的快艇,與Blake Griffin、DeAndre Jordan共創熱血激情的「空拋之城」(Lob City),成為2010年代球迷們心中的美好回憶。

 和今年一樣,Chris Paul的加盟即刻解決了球隊的季後賽問題,讓快艇自2006年以來首度闖進季後賽,差點在當年成功上演「洛城內戰」,讓CP3與Kobe在季後賽火熱開打。

但接下來的幾年,這個夢想也沒能成功上演。

除了Kobe遭受重創生涯的傷勢打擊,湖人每況愈下,接下來的幾年內,快艇也像是中了魔咒般,從沒越過西區第二輪。

快艇的補強不曾間斷,有過Paul Pierce、Josh Simth、Lance Stephenson等人加盟,個個都曾經是原先球隊的主力戰將,豪華的陣容卻沒能帶來豐盛的戰果。

造成這樣的原因並不是單一的,但升格為「船長」的Chris Paul卻總是成為千夫所指的目標--因為他總是很不巧地在關鍵時刻受傷,讓人們把球隊的迷航歸咎在他身上。

2015年,Chris Paul在第一輪面對衛冕軍馬刺時受了傷。

雖然他最後投進致勝球,幫助球隊贏得第7戰,但股四頭肌的傷勢在接下來的賽事持續困擾著他,球隊在第二輪「3比4」心碎落敗,第6戰曾一度領先高達19分,距離打破晉級魔咒只差那麼一點點。

更重要的是,那年他們手握著「3比1」的領先,在聽牌的絕對優勢下,被James Harden與休士頓火箭強勢翻盤,成為多數快艇迷不願想起的噩夢。

也正是因此,今年的賽後訪問曾出現Chris Paul「先不要談3比1,我有陰影」的名場面。

有趣的是,在這兩次「3比1」,Chris Paul、快艇與Patrick Beverley都有參與,而Beverley始終都是站在「1」的那一邊。只是時隔多年,前者離開快艇,後者加入快艇,宛如命運般糾纏。

所幸,這次Chris Paul與新夥伴們共同克服了心魔,朝人生中第一個總冠軍賽邁進。

 

2016年,Chris Paul與快艇在首輪六戰不敵Damian Lillard與拓荒者,隔年在首輪七戰敗給Gordon Hayward與猶他爵士,始終未能摸到西區決賽的地板。

2017年的夏天,Chris Paul與Patrick Beverley、Montrezl Harrel、Lou Williams等人互換東家,來到了曾經給他不美好回憶的休士頓火箭。

單純就戰績來看,他與James Harden的合作十分愉快,讓球隊例行賽取得65勝,並且成功晉級西區決賽,與衛冕軍金州勇士碰頭。

然而命運總是愛跟Chris Paul開玩笑,當系列賽打成2比2平手時,Paul在重要關頭舊傷復發,因為股四頭肌再次傷退。James Harden獨木難支大廈,休士頓火箭最終在第七戰落敗,以大家最不願意看到的方式結束2017-18賽季。

在那個2018年的5、6月,實在發生太多事,像是JR Smith讓LeBron James抓狂的「No Pass」致命失誤,但對於火箭迷與Chris Paul來說,後面的故事都與他們無關了。

他們終究沒能走到最後,這是個無比難受的事實。

 

客觀來說,Chris Paul憑藉著6呎的身軀,已經把能做的事都做到極致了。尤其在防守端,任何一個對位幾乎都只有更高、更大,讓CP3幾乎沒有先天的優勢,因此身體要承受的負擔是巨大的。

再加上,這些高強度的碰撞、肉搏是日以繼夜的,隨著年歲增長,傷痛只會愈來愈像不定時炸彈,埋藏在他身體的各個角落,與機率上演著你追我跑的遊戲。

最後,這些炸彈也總是在Chris Paul最需要保持健康的時候接連引爆,讓他陷入「例行賽缺席不多,但季後賽總是無奈受傷」的不幸循環中。

這無疑是令人難過的現象。

儘管如此,Chris Paul還是努力地與命運搏鬥,就像他每晚跟賽場上的巨人們拚命一般打死不退。因此,才有去年打出驚奇的雷霆賽季,以及今年不斷改寫紀錄的感動時刻。

對於能親眼見證這一切的我們來說,是值得紀念一輩子的珍貴回憶,不論是球技、精神或人格特質,每個人有機會在Chris Paul身上找到與自己有共鳴的東西。

更重要的是,這趟旅程還沒有結束。雖然總是充滿著意想不到的阻礙,但我始終相信,Chris Paul能善用他的智慧,帶領著他的團隊共同克服。

就像他一直以來所做的那樣。

 

在撰寫本文的期間,剛好歷經了Chris Paul面對層出不窮的意外狀況,並且一一克服的過程。

看著Chris Paul受傷、復出、晉級、被隔離、再復出,最後捧起分區冠軍獎座,還透露自己手腕帶傷的種種,我個人心情的跌宕起伏,堪稱是歷年來最戲劇化的一次。

尤其在網路討論風行的現在,從國內外球迷取「Point Guard」(控球後衛)的諧音,將Chris Paul稱為「Point God」(控球之神)的狂潮,到現在冠軍賽打成2比2平手,討論的方向漸趨平和--

這間隔恐怕不到一個月,讓人深深體會網路風向的瞬息萬變,是十分有趣的現象。

我想,不論喜不喜歡Chris Paul,支持或不支持太陽,今年的季後賽與冠軍賽都是非常難得的回憶。雖然疫情期間讓人與人之間的距離更遠,但透過網路與NBA,大家在這段期間卻共享了一段特別的時光,讓彼此更近了一些。

或許在多年之後,大家依然會對今年的NBA津津樂道吧!

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